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Comienza la cuenta atrás para el transbordador 'Discovery'

El transbordador, al salir de la planta de ensamblaje. (Foto: REUTERS)
Hacía más de dos años que ningún transbordador espacial se erguía en la plataforma de lanzamiento de Cabo Cañaveral, en Florida. Desde ayer, el 'Discovery' se alza en esta peana orgulloso, listo para su vuelta al espacio, a pesar de que la NASA encontró una grieta, del grosor de un cabello, en uno de los tanques de combustible. De momento, no hace falta reparación, y la fecha de despegue prevista sigue siendo "a partir del 15 de mayo".

El viaje hasta la plataforma ha sido corto pero muy complicado, puesto que la nave está ya colocada en la posición vertical de despegue desde hace algo más de una semana, y así ha sido trasladada. A una velocidad de 1,6 kilómetros por hora, una gigantesca plataforma móvil ha recorrido en ocho horas los casi siete kilómetros que separan la planta de ensamblaje de la plataforma de lanzamiento 39B, donde permanecerá hasta el lanzamiento, que se producirá en la ventana de tiempo prevista por la NASA, entre el 15 de mayo y el 3 de junio.

El viaje tuvo que retrasarse unas horas sobre el horario previsto puesto que los técnicos de la NASA detectaron una fisura, del grosor de un cabello, en el material aislante del tanque de combustible exterior del transbordador. La portavoz de la NASA, Jessica Rye, dijo que después de enviar las imágenes de la grieta al fabricante del tanque en Luisiana, la agencia determinó que no era necesario hacer ningún tipo de reparación. Tras la verificación, la NASA continuó con el traslado del Discovery a la plataforma.

En los dos años transcurridos desde el accidente del 'Columbia', que se desintegró en vuelo cuando regresaba a la Tierra causando la muerte de sus siete tripulantes, los técnicos han hecho en el 'Discovery' 286 modificaciones, 41 de ellas hechas por la Comisión que ha investigado el accidente del transbordador. A pesar de ello, la NASA no ha dado demasiada importancia a la grieta. "No parece ser una cuestión importante, pero debido a que la espuma aislante es una cuestión delicada, deseamos estar seguros de que tenemos una configuración segura y correcta", indicó Rye.
El 'Discovery', en la plataforma de lanzamiento. (Foto: AP)
De hecho, el 'Discovery' ya está en la plataforma, y sólo debe pasar por distintas pruebas técnicas antes del lanzamiento, pero los técnicos de la NASA cada vez ven más difícil que se pueda lanzar el 15 de mayo. "Hay una probabilidad de 50-50", dijo el administrador del programa de transbordadores, Bill Parsons.

La agencia estadounidense no está demasiado preocupada, puesto que la ventana de lanzamiento permanecerá abierta hasta el 3 de junio, fecha que ahora parece más probable para la vuelta al espacio de los transbordadores. Incluso aunque no se puediera lanzar en esos días, la NASA tiene otra oportunidad entre el 12 y el 31 de julio, cuando las condiciones de luz y posición de la Tierra permitirán fotografiar la ascensión del 'Discovery', tal y como recomienda la Comisión en su informe.

"El 15 de mayo es nuestra fecha 'objetivo'", señaló Michael Kostelnik, responsable del programa de transbordadores, "pero quiero dejar claro que no es la única fecha que tenemos, sino que antes de esa fecha no lo haremos, y sólo haremos el lanzamiento si estamos completamente seguros de que se han cumplido todos los requisitos de seguridad posibles", dijo.

ElMundo.es
Publicado el 11/04/2005

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Expedición 50
 
- Lanzamiento: 19/10/16
- Misión: Soyuz MS-02
- Tripulación abordo:
  • Robert Shane Kimbrough, comandante
  • Peggy Whitson, ingeniero de vuelo
  • Andrey Borisenko, ingeniero de vuelo
  • Thomas Pesquet, ingeniero de vuelo
  • Sergey Ryzhikov, ingeniero de vuelo
 

Participación europea

 
Europa ha lanzado el "Julio Verne", la primera nave automática ATV que suministrará combustible a la ISS. Europa, a través de la Agencia Espacial Europea (ESA), contribuye de esta manera a la construcción de la Estación.
 


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