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Comienza la cuenta atrás para el transbordador 'Discovery'

El transbordador, al salir de la planta de ensamblaje. (Foto: REUTERS)
Hacía más de dos años que ningún transbordador espacial se erguía en la plataforma de lanzamiento de Cabo Cañaveral, en Florida. Desde ayer, el 'Discovery' se alza en esta peana orgulloso, listo para su vuelta al espacio, a pesar de que la NASA encontró una grieta, del grosor de un cabello, en uno de los tanques de combustible. De momento, no hace falta reparación, y la fecha de despegue prevista sigue siendo "a partir del 15 de mayo".

El viaje hasta la plataforma ha sido corto pero muy complicado, puesto que la nave está ya colocada en la posición vertical de despegue desde hace algo más de una semana, y así ha sido trasladada. A una velocidad de 1,6 kilómetros por hora, una gigantesca plataforma móvil ha recorrido en ocho horas los casi siete kilómetros que separan la planta de ensamblaje de la plataforma de lanzamiento 39B, donde permanecerá hasta el lanzamiento, que se producirá en la ventana de tiempo prevista por la NASA, entre el 15 de mayo y el 3 de junio.

El viaje tuvo que retrasarse unas horas sobre el horario previsto puesto que los técnicos de la NASA detectaron una fisura, del grosor de un cabello, en el material aislante del tanque de combustible exterior del transbordador. La portavoz de la NASA, Jessica Rye, dijo que después de enviar las imágenes de la grieta al fabricante del tanque en Luisiana, la agencia determinó que no era necesario hacer ningún tipo de reparación. Tras la verificación, la NASA continuó con el traslado del Discovery a la plataforma.

En los dos años transcurridos desde el accidente del 'Columbia', que se desintegró en vuelo cuando regresaba a la Tierra causando la muerte de sus siete tripulantes, los técnicos han hecho en el 'Discovery' 286 modificaciones, 41 de ellas hechas por la Comisión que ha investigado el accidente del transbordador. A pesar de ello, la NASA no ha dado demasiada importancia a la grieta. "No parece ser una cuestión importante, pero debido a que la espuma aislante es una cuestión delicada, deseamos estar seguros de que tenemos una configuración segura y correcta", indicó Rye.
El 'Discovery', en la plataforma de lanzamiento. (Foto: AP)
De hecho, el 'Discovery' ya está en la plataforma, y sólo debe pasar por distintas pruebas técnicas antes del lanzamiento, pero los técnicos de la NASA cada vez ven más difícil que se pueda lanzar el 15 de mayo. "Hay una probabilidad de 50-50", dijo el administrador del programa de transbordadores, Bill Parsons.

La agencia estadounidense no está demasiado preocupada, puesto que la ventana de lanzamiento permanecerá abierta hasta el 3 de junio, fecha que ahora parece más probable para la vuelta al espacio de los transbordadores. Incluso aunque no se puediera lanzar en esos días, la NASA tiene otra oportunidad entre el 12 y el 31 de julio, cuando las condiciones de luz y posición de la Tierra permitirán fotografiar la ascensión del 'Discovery', tal y como recomienda la Comisión en su informe.

"El 15 de mayo es nuestra fecha 'objetivo'", señaló Michael Kostelnik, responsable del programa de transbordadores, "pero quiero dejar claro que no es la única fecha que tenemos, sino que antes de esa fecha no lo haremos, y sólo haremos el lanzamiento si estamos completamente seguros de que se han cumplido todos los requisitos de seguridad posibles", dijo.

ElMundo.es
Publicado el 11/04/2005

Los astronautas de la ISS realizan un 'paseo espacial' para lanzar a mano un microsatélite

Los tripulantes de la Estación Espacial Internacional (ISS), el estadounidense Leroy Chiao y el ruso Salizhán Sharípov, han realizado un paseo espacial para instalar equipos y, por primera vez, lanzar un microsatélite a mano. Además, la caminata ha servido para que ambos habitantes de la Estación instalen cuatro antenas en el módulo Zvezda.

El paseo es el segundo que realizan Sharipov y Chiao desde que llegaron a la ISS el pasado mes de octubre. Durante el primero, el pasado 28 enero, los cosmonautas instalaron el brazo robótico ROKVISS, fabricado por científicos alemanes dentro de un programa de la Agencia Espacial Europea (ESA).

En su salida de hoy al espacio exterior Chiao y Sharipov han instalado cuatro antenas, tres de comunicación y una cuarta de navegación para los cargueros Automated Transfer Vehicle (ATV), un proyecto de la Agencia Espacial Europea (ESA). Las antenas que se han colocado en el módulo ruso Zvezda son indispensables para el proyecto ATV, pues los cargueros europeos son totalmente automáticos.

El primer aparato de esta serie, el "Julio Verne", se acoplará a la ISS a finales de este mismo año, y será puesto en órbita por un cohete Ariane-5 lanzado desde la base espacial de Kourou, en la Guayana francesa, en Sudamérica.

Una vez concluidas estas labores, Sharípov ha lanzado con su mano, como si fuese una pelota, un microsatélite experimental de un peso de cinco kilogramos. El microsatélite TNS-0 permitirá llamar desde la Tierra al satélite con teléfonos celulares. Apenas unos minutos después del lanzamiento del microsatélite, el centro de control ruso ha recibido ya las primeras señales.

Para evitar una colisión entre la ISS y el TNS-0, Sharípov lanzó el satélite en dirección contraria al movimiento de la plataforma espacial, para que el artefacto experimental quede en una órbita mas baja.

[+] ElMundo.es
Publicado el 29/03/2005

Deja de funcionar un giroscopio de la Estación Espacial Internacional

Uno de los tres giroscopios de la Estación Espacial Internacional dejó de funcionar esta madrugada, un problema que podría poner en duda la misión del transbordador 'Discovery' prevista para mediados de mayo, según ha informado la NASA. El problema se debió a un cortocircuito que interrumpió el funcionamiento del giroscopio que mantiene la posición del complejo.

Originalmente, la ISS contaba con cuatro giroscopios, pero uno de ellos dejó de funcionar en junio de 2002.

La ISS puede mantener su posición sin mayores dificultades mediante el funcionamiento de los otros dos giroscopios, pero el control absoluto de la posición del complejo es crucial para un acoplamiento con el transbordador espacial 'Discovery', señalaron expertos de la NASA.

Hace unas semanas, la NASA anunció que todo está virtualmente listo para la misión del transbordador, que será la primera desde el desastre del 'Columbia' el 1 de febrero de 2003, en el que murieron sus siete tripulantes.

Las fuentes señalaron que esperan reparar el giroscopio que dejó de funcionar hoy mediante la reposición del cortacircuitos que está en la parte exterior de la ISS. En caso de que eso no resultara, el cortacircuitos podría ser reparado mediante un paseo espacial que realizarán a fines de este mes los actuales inquilinos de la ISS, el astronauta estadounidense Leroy Chiao y el cosmonauta ruso Salizhan Sharipov.

[+] ElMundo.es
Publicado el 17/03/2005

La tripulación descarga el carguero Progress

Carguero Progress apróximandose a la atmósfera terrestre. (Foto: NASA)
La Expedición 10 realizó esta semana una amplia gama de actividades a bordo de la Estación Internacional Espacial.

El comandante Leroy Chiao y el ingeniero de vuelo Salizhan Sharipov siguieron descargando los artículos que llegaron la semana pasada a bordo del carguero Progress. La Progress transportó 2.100 kilogramos de carga, incluyendo alimento, provisiones, combustible, oxígeno, aire y agua. También transportó cámaras y lentes que serán utilizados para fotografiar los azulejos de protección termales del transbordador espacial Shuttle, cuando se acerque a la Estación en mayo o junio, lo que supondrá su vuelta al espacio.

Chiao y Sharipov siguen preparando los instrumentos y cámaras para la reparación de la próxima semana en la "Quest Airlock". Su tarea la próxima semana es de instalar un nuevo transformador de calor, que debería permitir la reanudación de paseos espaciales.

El dúo también supervisó el progreso de los distintos experimentos científicos y sistemas de la Estación.

[+] NASA
Publicado el 11/03/2005

Los transbordadores de la NASA volverán al espacio el 15 de mayo

Uno de los especialistas de misión, durante un entrenamiento. (Foto: NASA)
La NASA ha confirmado la fecha del regreso de los transbordadores espaciales al espacio. Será el próximo 15 de mayo cuando el Discovery parta hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) en una misión que servirá para reanudar la construcción de la Estación. Los transbordadores llevan sin volar más de dos años, desde que el Columbia se desintegrara durante su descenso a la Tierra.

La NASA señaló que la fecha se decidió después de completarse más del 90% de las pruebas y una revisión de los sistemas de seguridad de la aeronave.

La misión del Discovery, que llevará provisiones y equipos a la ISS e incluirá tres paseos en la ingravidez del espacio por parte de dos de sus siete astronautas, será seguida el 12 de julio por una misión del transbordador Atlantis

Y durante las actividades extravehiculares los astronautas, Steve Robinson, de EEUU, y el japonés Soichi Noguchi, pondrán a prueba diferentes métodos de reparación de la nave en caso de que haya ocurrido un percance similar al sufrido por el Columbia.

ElMundo.es
Publicado el 21/02/2005

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