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La polémica con el uso del váter en la ISS

Estrenamos nueva sección de opinión en nuestra web.  En ella contamos con la colaboración especial de Javier Casado. Javier es ingeniero aeronaútico y ha trabajado prácticamente siempre en el campo del diseño aeronáutico, aunque últimamente también con incursiones en el campo del diseño de lanzadores y vehículos espaciales. Colabora habitualmente en númerosas revistas científicas como "Espacio", "Historia 16" o la británica "Spaceflight", así como en webs especializadas como "InfoAstro" o "Astroseti". A partir de ahora ofreceremos, también desde aquí, los artículos que Javier dedica a la Estación Espacial Internacional desde su blog "El espacio de Javier Casado"

(http://fjcasadop.blogspot.com/)


Otra muestra más de amarillismo periodístico mezclado con errores y suposiciones sin base alguna. Ayer, viendo el telediario, me quedaba anonadado al escuchar un "notición" que hablaba de "guerra en el espacio" por el uso del váter en la ISS. Según la noticia, la situación en la ISS estaba tensa porque los americanos no dejaban a los rusos usar su váter ni comer su comida (ambos mejores que los rusos, de acuerdo a la noticia) a bordo de la estación espacial, como represalia porque los rusos les estaban cobrando sus servicios de subida al espacio a bordo de las Soyuz.

Francamente, me quedé bastante sorprendido, por varias razones. La primera, porque malamente pueden impedir los americanos a los rusos el uso del váter teniendo en cuenta que el único que existe hoy en día a bordo de la ISS es precisamente ruso. Segundo, me extrañaba muchísimo que existiera ese "mal rollo" a bordo con cada uno guardando su comida para sí, cuando lo habitual es que las tripulaciones intenten llevarse lo mejor posible entre ellos (por su propio interés), y de hecho las horas de las comidas suelen ser uno de los momentos clave en esta "socialización" entre los astronautas, siendo habitual que compartan comidas entre ellos. Y por último, lo de las represalias por el hecho de que los rusos cobren sus servicios con las Soyuz me parecía absurdo, al ser éste un hecho habitual desde hace bastantes años, y lógico, teniendo en cuenta que las aportaciones económicas de cada país miembro a la estación están muy claras, y este servicio no forma parte de los acuerdos iniciales, sino que es "un extra", pareciendo bastante lógico que se busque una contraprestación (económica o en especie) por este servicio adicional a los acuerdos firmados.

En resumen, que escuché la noticia con asombro y escepticismo a la vez, aunque estaba claro que, aunque pudiera estar tergiversada, algo de fondo tenía que haber para que esto saltase a los medios de comunicación. Y como últimamente no he tenido mucho tiempo para estar muy al día de estos temas, me dispuse a hacer los deberes atrasados para ver cuál era el origen de esto.

No costó mucho averiguar la verdad, como suele ser habitual (¿tanto les cuesta a algunos periodistas hacer bien su trabajo?). Lo primero que encontré fue prensa occidental que se hacía eco de las palabras que el cosmonauta ruso Gennadi Padalka había vertido en una entrevista a la revista rusa Novaya Gazeta. En estos artículos se mantenía más o menos el fondo que había escuchado en la televisión (aunque en la tele lo habían “adornado” un pelín más; es lo malo de no usar las fuentes, que cuantos más pasos, más adornos). Así que, como la cosa seguía estando algo confusa, me lié la manta a la cabeza y me sumergí en el cirílico…

Porque sí, reconozco que acudir a la fuente original en ruso no es tarea fácil para cualquiera, pero si yo lo he hecho sin saber decir más allá de “tovarich” y “spassiva”, no parece que sea imposible. Total, que tras bucear entre las páginas de Novaya Gazeta (menos mal que al menos reconozco algo de cirílico), di con el artículo y luego Babelfish hizo el resto.

En su larga entrevista, Gennadi Padalka critica duramente la actuación de su gobierno en torno a la actividad espacial, en varios frentes. No entraré en detalles, pero viene a decir que el gobierno ruso se ha olvidado del espacio. Comenta con amargura, por ejemplo, que al menos el Burán se llegó a construir, mientras que en la actualidad el Kliper no ha pasado de una maqueta, para caer directamente en el olvido. Destaca también, como veterano de la Mir y ahora de la ISS, las diferencias entre los módulos rusos y el resto de la estación: los módulos rusos usan tecnologías de los años 80, frente a los mucho más modernos, prácticos, espaciosos y silenciosos módulos del resto de socios (americanos, europeos y japoneses). Pero no es que Rusia esté por detrás: confiesa haber hablado con los técnicos de su país, y le dicen que podrían perfectamente igualar las tecnologías del resto de socios; simplemente, no hay presupuestos o voluntad para hacerlo. Y tiene razón: la tecnología rusa de la ISS es prácticamente la misma que se usó en la Mir, lo cual se refleja, por ejemplo, en sus sistemas de soporte vital Vozduj o Elektron, idénticos a los de entonces. Bien es cierto que durante años han sido estos viejos Vozduj o Elektron los únicos equipamientos de este tipo a bordo de la ISS, al tratarse de una tecnología no dominada por el resto de socios. Pero si bien Rusia lideraba estas tecnologías en los 80, desde entonces parecen haberse dormido en los laureles, mientras que los demás han seguido avanzando y ahora ya los norteamericanos han desarrollado sus propios sistemas alternativos, anulando la ventaja que hasta hace poco les llevaran los rusos en este terreno. Padalka tiene razón: la tecnología espacial rusa era puntera hace 30 años, pero parece no haber avanzado demasiado desde entonces; y, según él (y lo creo), no precisamente por falta de talento… El mayor riesgo que ve el cosmonauta ruso de cara al futuro es que Rusia puede estar perdiendo todo interés como posible socio tecnológico para futuros proyectos internacionales.

Pero lo que más ha llamado la atención de la entrevista en medios occidentales han sido sus críticas hacia el escaso espíritu de colaboración que se vive en torno a la ISS en los últimos años. Según Padalka, la colaboración fue magnífica de 1998 a 2005, pero desde entonces se ha venido produciendo un “divorcio”, en sus palabras (bueno, o en las de Babelfish, a saber…), del cual parece culpar principalmente a su gobierno, ya que señala que parece que se está quedando Rusia por un lado, y todo el resto de socios de la estación por el otro. Según Padalka, hoy en día sólo las actividades médicas y los protocolos de seguridad (ante un incendio o una despresurización, por ejemplo) se llevan a cabo de forma conjunta, en el resto de actividades la separación por nacionalidades es total. Podría ser incluso que Michael Barrat (uno de los miembros de la tripulación de Padalka, que permanecerán a bordo de la ISS básicamente durante los meses de abril y mayo de este año) sea el último norteamericano en realizar una salida al espacio con un traje ruso (hasta ahora era norma habitual que rusos y norteamericanos compartieran traje: ruso si se salía desde el segmento ruso de la estación, y americano si se hacía desde un módulo de dicha nacionalidad, generalmente).

En este contexto es cuando surgen los comentarios acerca de la comida y el uso del váter, aunque no exactamente como lo ha reflejado la prensa (que además se ha centrado en una simple frase casi anecdótica en el contexto de todo el discurso de Padalka). El cosmonauta comenta que esta separación a bordo, impuesta por sus responsables y no deseada por los propios astronautas, no favorece en absoluto el buen clima a bordo. Destaca, por ejemplo, que antes los momentos de las comidas unían a las tripulaciones: “se podía probar cualquier cocina; los cosmonautas podían probar algo nuevo, y ya sabemos que la comida sabrosa mejora el humor. Ahora los rusos sólo podemos comer productos rusos, y los americanos sólo los americanos (o europeos)”. Aunque reconoce que ésta es la absurda normativa impuesta, pero que la realidad es distinta: “En realidad no ocurrirá esto: Michael Barrat se ocupará de encargar para sus raciones productos que sabe que me gustan, y yo estaré encantado de hacer lo mismo por él. Los cosmonautas estamos por encima de estas peleas, independientemente de lo que decidan los responsables. Somos adultos, gente formada y educada, y con la inteligencia suficiente como para generar una atmósfera de relaciones normales. Son los políticos y los burócratas los que no son capaces de llegar a acuerdos, no nosotros, astronautas y cosmonautas”. La verdad, poco que ver con las versiones que se están dando por aquí, donde se lee incluso que los rusos dicen que su comida es mala y prefieren la de los americanos, y bastante más interesante y revelador.

Para Padalka, el origen de todo esto se inició en 2003, cuando los rusos empezaron a querer cobrar por todo. No da demasiados detalles, pero parece que no es tan simple como el cobro de los viajes a bordo de las Soyuz: al parecer, siempre según el cosmonauta, los burócratas rusos empezaron a ponerse excesivamente “tiquismiquis” con los alcances de las contribuciones acordadas por cada socio, queriendo cobrar hasta por el más mínimo concepto que se pudiera alegar que no estaba incluido dentro de las contribuciones acordadas. Se entró así en un bucle sin fin por ambas partes, en el que se ha llegado a “querer dividir hasta lo indivisible”. Parece que la situación a nivel administrativo se ha llegado a poner tan tensa que se recomienda a los astronautas y cosmonautas que no utilicen prácticamente ningún equipo que se pueda considerar que “pertenece” al socio rival. Padalka pone un ejemplo claro: mientras se preparaba para su próxima misión (que prácticamente acaba de empezar), preguntó a sus responsables rusos si una vez a bordo podría utilizar la bicicleta estática de los americanos para realizar sus ejercicios de mantenimiento físico; “’sí, puedes utilizarla’, me dijeron. Después hablan entre ellos: no es posible. A continuación hacen una consulta interna y lo aprueban de nuevo. Y ahora, justo antes del vuelo, vuelve a resultar que la respuesta es negativa”.

¿Y la polémica del váter? Porque es lo que más han destacado los medios occidentales… Pues, la verdad, penoso: es una simple frase corta en toda la entrevista, cuando habla del “divorcio” entre los socios rusos y norteamericanos en la ISS: “Hasta se nos recomienda que utilicemos únicamente el váter nacional”. Punto. Eso es todo. Con eso se ha montado toda una historia paralela: que si los rusos están molestos porque los americanos no les dejan usar su váter, que es mejor que el suyo, etc, etc. Solamente un ejemplo más dado por Padalka cuando habla de los recelos, y además a modo de “recomendación”, y no de prohibición, ha servido para levantar toda una historia paralela prácticamente sin base alguna. Algunos hablan incluso de la “mezquindad” de los norteamericanos… Sobran las palabras.

Como Padalka no menciona absolutamente nada más sobre el tema, es de suponer que la recomendación se refiere a lo que sucederá a partir más o menos del año próximo, cuando se incorpore a la ISS el Nodo 3, que incluirá entre su equipamiento un váter adicional. Un incremento lógico de los equipos de gestión de residuos, teniendo en cuenta que la tripulación de la ISS debe duplicarse próximamente, de los tres miembros actuales a seis. No olvidemos, por otra parte, que aunque este váter será de titularidad norteamericana, por haber sido pagado por estos y colocado a bordo de un módulo aportado por ellos, su diseño y fabricación son rusos: Estados Unidos ha subcontratado a Rusia este elemento. Ciertamente, es más moderno que el equipo disponible en la actualidad a bordo del segmento ruso (único en la actualidad en toda la estación, y lógicamente utilizado por todos los miembros de la tripulación, independientemente de su nacionalidad), no sólo porque han pasado muchos años desde que se hiciera el primero, sino también porque posiblemente se haya dispuesto de mayor presupuesto para desarrollarlo (nada menos que 19 millones de dólares ha pagado la NASA por su “taza galáctica”). Pero en fin, el resultado es que la realidad tiene muy poco que ver con lo que se está oyendo por ahí. Y lo más triste es que, además, la realidad es bastante más interesante…

En resumen, dejando aparte los amarillismos de la prensa occidental, la entrevista a Gennadi Padalka resulta de lo más jugosa, y no precisamente porque hable del váter. Es curioso que en los últimos años nos estén llegando más revelaciones de este tipo desde el lado ruso que desde el norteamericano, supuestamente con más tradición de libertad de expresión y de prensa. Recordemos, si no, las declaraciones del cosmonauta Pavel Vinogradov de las que nos hacíamos eco aquí hace casi exactamente dos años. Entre unos y otros, se deja ver tanto la frustración de los cosmonautas rusos, como que no todo va tan bien a bordo de la Estación Espacial Internacional…

Javier Casado, creador del blog "El espacio de Javier Casado" (http://fjcasadop.blogspot.com/)

Publicado el 06/04/2009

La Expedición 18 se prepara para su regreso a la Tierra

Michael Barratt (izqda.), Koichi Wakata y Charles Simonyi. (Foto: NASA)Las Expediciones 18 y 19 han tenido una ajetreada semana de operaciones conjuntas a bordo de la Estación Espacial Internacional.

 

A lo largo de la semana, los recién llegados miembros de la Expedición 19 han pasado la mayor parte de su tiempo familiarizándose con su nuevo hogar y realizando actividades conjuntas con la tripulación saliente de la Expedición 18.

 

El comandante de la Expedición 18 Mike Fincke ha entregado oficialmente el control al comandante Gennady Padalka y el resto de la tripulación de la Expedición 19, durante la tradicional ceremonia de cambio de mando.

 

Fincke y el ingeniero de vuelo Yury Lonchakov regresarán a la Tierra el próximo 8 de abril. Junto con ellos, y a bordo de la Soyuz TMA-13, viajará Charles Simonyi, un turista espacial, que llegó a la Estación junto con la Expedición 19 para una estancia de dos semanas. Junto a Padalka se quedan en la ISS los ingenieros de vuelo Koichi Wakata y Michael Barratt.

 

Las tripulaciones se mantuvieron ocupadas el pasado viernes con una variedad de actividades científicas y de mantenimiento. También prepararon la nave rusa Soyuz para los procedimientos de desatraque y para preparar la salida esta semana de Fincke, Lonchakov y Simonyi.

Publicado el 05/04/2009

El 'Discovery' aterriza con éxito en Florida

El transbordador espacial Discovery aterrizó el pasado sábado con éxito en el Centro Espacial Kennedy, en Florida, tras completar una misión de trece días en la Estación Espacial Internacional (ISS).

El aterrizaje a las 20:14 hora peninsular española se produjo una hora y media más tarde que lo programado debido a la presencia de nubes a gran altura y vientos en el sur de Florida.

La tripulación comandada por Lee Archambault ha empleado tres paseos espaciales en la ISS para instalar una gran viga estructural y nuevos paneles solares que, añadidos a los ya existentes, proporcionarán suficiente energía a la base para aumentar la tripulación estable del orbital de tres a seis astronautas a partir de mayo.

"Bienvenidos a casa Discovery tras una exitosa misión para suministrar plena energía a la ISS", dijo a los tripulantes del transbordador el astronauta George Zamka desde el Control de la Misión, en el Centro Espacial Johnson, en Houston (Tejas), mientras Archambault detenía suavemente la nave. "Buen trabajo a todos".

Con ellos han vuelto también la astronauta estadounidense Sandra Magnus, después de haber permanecido cuatro meses en la Estación como ingeniera de vuelo, el piloto Dominic Antonelly y los especialistas de la misión Joseph Acaba, Steven Swanson y Richard Arnold.

Publicado el 29/03/2009

Comienza la segunda ventana de observación de la ISS desde España

Esta semana comienza la segunda ventana de observación de la Estación Espacial Internacional. La Red de Astrofísica de la Comunidad de Madrid (Astrocam) propone un resumen de los mejores avistamientos que podrán observarse desde la Península, Islas Baleares e Islas Canarias (todas las horas son locales de España):

 

    * 29 de Marzo: Se observará con bastante claridad, en torno a las 21:50 hora local, en la mitad norte de la Península, mejorando progresivamente hacia el NE, en la franja que contiene País Vasco, Aragón y Cataluña donde alcanzará un brillo en torno a -2.3 y una altura entre 60 y 70 grados.

    * 30 de Marzo: Se observará perfectamente en la franja comprendida entre el NW y el SE (conteniendo toda la zona centro) hacia el sur, es decir, en Galicia, Castilla-León, Madrid, Castilla La Mancha, Extremadura y Andalucía sobre las 22:16 hora local. En particular, las condiciones serán excepcionales en la mitad noroeste y centro (con brillos en torno a -2.2 y alturas en torno a 70 grados) empeorando las condiciones según nos movamos hacia Extremadura y Andalucía.

    * 31 de Marzo: Situación análoga al 29 de marzo. La zona nordeste peninsular seguirá siendo privilegiada para la observación de la ISS en torno a las 21:09 hora local, con análogas predicciones de brillo y altura a las del 29 de marzo (incluso se prevén que alcance una altura de 80 grados).

    * 1 de Abril: Situación análoga a la del 30 de marzo, con una notable mejoría en los avistamientos desde el sur, en especial el sudeste peninsular, tanto en brillo como en altura (86 grados y -2.4 en brillo). Asimismo, según nos movamos desde la zona centro hacia el oeste, la ISS pasará justo por delante de la Luna (zona de Salamanca) o muy próxima (zona de Avila), a las 21:35 hora local, luego será un buen momento para captar una instantánea de ambos cuerpos, desde la zona centro de la Península

    * 2 de Abril: Las condiciones de observación serán excepcionales desde las Islas Baleares y el NE peninsular, en torno a las 20:27 hora local. Se espera un brillo de -2.3 y una altura de 73 grados.

    * 3 de Abril: La observación de la ISS desde la isla de Tenerife permitirá localizarla, a las 21:28 hora local, a menos de 5 grados de la Luna, con un brillo de -2.4 y a una altura de 83 grados. Será la mejor ocasión para captar una instantánea de la ISS y nuestro satélite.

 

Además Astrocam propone, con motivo de la celebración del Año Internacional de la Astronomía, convoca la realización de una actividad dirigida a habitantes de toda España para intentar obtener la imagen más espectacular, atractiva o sorprendente de la Estación Espacial Internacional, o aquella que permita distinguir el mayor número de detalles en su órbita alrededor de la Tierra, a 350 km de altura: "Capta una imágen de la ISS"

Publicado el 29/03/2009

La ISS estrena nuevos paneles solares

La Estación Espacial Internacional ha estrenado sus cuatro juegos de paneles solares instalados, capaces de producir hasta 120 kilovatios de energía eléctrica, de los que hasta 30 pueden ser utilizados para alimentar experimentos científicos.

El cuatro y último juego, que es el que está más a la derecha en esta imagen, ha sido instalado esta misma semana por los miembros de la tripulación del Discovery en la misión STS-119 de la NASA, que ya están camino de vuelta a casa.

La ISS con sus cuatro juegos de paneles solares. (Foto: NASA)

Publicado el 28/03/2009

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