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Los astronautas del 'Discovery' comienzan el primer paseo espacial

La Estación Espacial Internacional y el Discovery fotografiados desde el Centro Astronómico de Yebes (Guadalajara)Los astronautas Steve Swanson y Richard Arnold del transbordador Discovery comenzaron esta tarde el primer paseo espacial de la actual misión. Pasarán fuera de la Estación Espacial Internacional (ISS) unas seis horas y media, tiempo en el que el conjunto orbital habrá dado algo más de cuatro vueltas a la Tierra. Abrieron la compuerta a las 18.16 hora peninsular, sólo tres minutos después del horario previsto. En ese momento, sobrevolando el este de Asia a 360 kilómetros sobre la superficie terrestre, era de noche y empezaron a trabajar con focos.

El objetivo del paseo espacial es montar una gran viga estructural de 14.000 kilos, que ha viajado en la bodega del Discovery y que ayer sacaron de allí los astronautas mediante los brazos articulados que manejan desde dentro. Swanson y Arnold están ayudando a montar esta estructura y realizando todas las conexiones eléctricas y de datos necesarias. Cuando esté instalada esta nueva viga, la estructura central de la ISS medirá 91 metros de longitud. En el fragmento añadido van instalados los nuevos paneles solares estadounidenses, cado uno de 35 metros de longitud, que proporcionarán más energía a la base orbital. El objetivo es que allí puedan vivir y trabajar como tripulación permanente seis astronautas a partir del próximo mes de mayo, en lugar de tres como hasta ahora.

El plan era desplegar los nuevos paneles el próximo domingo, pero los responsables de control de la misión han variado un poco el programa porque han constatado que no es necesario realizar la inspección extra prevista del exterior del Discovery (operación obligada si se sospecha que la nave ha podido sufrir algún daño durante el lanzamiento que pudiera comprometer su entrada en la atmósfera después). El plan dejaba hueco el viernes para esa revisión de la protección térmica de la nave.

elpais.com

Publicado el 19/03/2009

El 'Discovery' despega con éxito hacia la Estación Espacial con un mes de retraso

Despegue del Discovery en la base espacial Kennedy, en Florida. (Foto: REUTERS)El transbordador espacial Discovery ha partido a las 0.42 del lunes, hora peninsular, desde la base espacial Kennedy, en Florida. Su objetivo es llevar a la Estación Espacial Internacional (ISS) una gran viga estructural y nuevos paneles solares que, añadidos a los actuales, proporcionarán suficiente energía a la base para aumentar la tripulación estable de orbital de tres a seis astronautas. Será a partir del próximo mayo.

El Discovery, con siete astronautas a bordo, al mando del comandante Lee Archambault , permanecerá 10 días en espacio, en lugar de los 14 que iba a durar si la partida se hubiera realizado el pasado día once, como estaba previsto. Pero un escape de combustible (hidrógeno gaseoso) que se produjo en los conductos de llenado del depósito de la nave obligó a retrasar el lanzamiento. Pero esta misión del Discovery, la primera de un transbordador en 2009, ya estaba retrasada un mes debido a un problema con unas válvulas de combustible de la nave.

Ahora sólo se podrán hacer dos paseos espaciales en esta misión, y no los cuatro previstos. El problema es que el Discovery tiene que abandonar la ISS a tiempo para que llegue una nave rusa Soyuz el próximo día 26 con la tripulación de refresco de la estación.

El Discovery llegará dentro de dos días a la ISS. Además de la viga estructural y los paneles solares, la nave lleva un equipo de reciclado de la orina para sustituir al que está estropeado en la base orbital. Una peculiaridad de este vuelo es que se ha instalado bajo el ala izquierda del Discovery un pequeño dispositivo que servirá para tomar datos del flujo de aire durante la reentrada de la nave en la atmósfera. Estos datos se utilizarán en la modelización y diseño del nuevo sistema de transporte espacial que está desarrollando la NASA en su programa Constellation .

Publicado el 16/03/2009

La ISS visible a simple vista desde España

A partir de hoy y hasta finales de mayo la Estación Espacial Internacional podrá ser observada a simple vista desde España en varias ocasiones al atardecer, e incluso, si se produce el lanzamiento del Discovery en la misión STS-119 de la NASA durante esas ventanas, se podrían observar ambas naves a la vez.

La primera de estas ventanas, que dura una semana, comienza hoy mismo, con estas fechas y horas (todas las horas son locales de España (UTC +1) salvo que que se indique lo contrario):

    * 13 de Marzo: Sólo en Canarias, 20:26 hora local, en condiciones excepcionalmente buenas.
    * 14 de Marzo: La trayectoria de la Estación discurrirá frente a la costa SE Mediterránea a las 20:22, y será visible desde todo el SE peninsular, aunque en condiciones no optimas.
    * 15 de Marzo: La trayectoria de la ISS la llevará sobre Faro, Badajoz y Madrid a las 20:49. El mejor sitio serán el suroeste peninsular y zona centro. También se podrá ver desde Canarias a las 19:45 hora local.
    * 16 de Marzo: Frente a la costa mediterránea a las 19:42 con visibilidad idónea desde el suereste peninsular. También pasara frente a las costas gallegas a las 21:16 de tal modo que los habitantes del noroeste peninsular le podrán echar un ojo si las nubes lo permiten.
    * 17 de Marzo: Faro-Cáceres-Burgos-Pamplona a las 20:08. Ideal para observar desde toda la zona central de la península en la franja que va del extremo suroeste al noreste peninsular.
    * 18 de Marzo: La trayectoria pasa este día de nuevo frente a las costas gallegas a las 20:35, con condiciones adecuadas de observación para el noroeste peninsular.
    * 19 de Marzo: Lisboa-Salamanca-San Sebastian a las 19:27, con visibilidad favorable desde el noroeste peninsular y zona centro.
    * 20 de Marzo: Otra vez pasará frente a las costas gallegas a las 19:54 y será visible en buenas condiciones desde el NW peninsular.

Publicado el 13/03/2009

Columbus, un año en órbita

Foto: ESAHace exactamente un año, el laboratorio europeo Columbus llegó a su puesto de atraque en la Estación Espacial Internacional (ISS), lo que indica el inicio de una nueva era para Europa en materia de vuelos espaciales tripulados.
 
A las 22:44 CET (21:44 UT) del 11 de febrero de 2008, la astronauta de la NASA y comandante de la ISS Peggy Whitson inició el proceso de atraque del nuevo módulo. A partir de ese momento, firmemente sujeto a la parte derecha del módulo Nodo 2, el laboratorio europeo Columbus se convirtió oficialmente en un componente más de la ISS. Europa tiene ahora su primer puesto humano permanente en órbita.

Un día después, el 12 de febrero de 2008, las escotillas entre el Columbus y la Estación se abrieron y la tripulación pudo entrar en el módulo por primera vez en órbita. Los astronautas de la ESA Léopold Eyharts y Hans Schlegel pusieron en marcha el módulo. Eyharts permaneció a bordo de la estación un total de siete semanas y comenzó con las actividades de los primeros experimentos científicos del laboratorio.

 

Todas las instalaciones del Columbus - las cuatro instalaciones en el interior del bastidor del módulo, sino también las dos cargas útiles exterior - ya se han utilizado para recopilar valiosos datos científicos. Los experimentos se han llevado a cabo en campos tan diversos como la biología vegetal, la exobiología, física solar, la fisiología humana y la ciencia de fluidos.

Al igual que el Columbus, el programa de la Estación Espacial Internacional, que ha cumplido 10 años en órbita el pasado noviembre, sigue avanzando. Desde la incorporación de Columbus, el laboratorio Kibo japonés se ha instalado en el lado opuesto del Nodo 2 y la estructura de la ISS está a punto de concluir.
 
Este mayo, con la llegada de la nave espacial Soyuz 19S, habrá otro hito importante cuando la Estación de la tripulación permanente aumente de tres a seis por primera vez. Entre esa primera tripulación estará el astronauta belga de la ESA Frank De Winne, que también está destinado a ser el primer comandante europeo de la ISS en octubre de 2009.

Publicado el 12/02/2009

Tres estudiantes de la UPC envían al espacio un experimento sobre fluidos

Tres alumnos de la Escola Politècnica Superior de Castelldefels (EPSC) de la UPC enviarán al espacio un experimento cuya misión es observar el comportamiento de los fluidos bifásicos -de líquido y gas- en condiciones de baja gravedad. La propuesta de los tres estudiantes fue seleccionada hace un año por la Agencia Espacial Europea (ESA) entre las de decenas de universitarios europeos.

El experimento viajará el próximo mes de marzo desde Suecia al cosmos en el interior del cohete Rexus de la ESA, de una longitud de 5,6 metros. El proceso consistirá en la aplicación de vibraciones harmónicas en cuatro cavidades que contienen burbujas en líquidos con diferentes propiedades.

Los jóvenes investigadores Óscar Maldonado (23 años), Laura Duarte (20 años) y Beatriz Gallardo (26 años) están más contentos que unas castañuelas. Licenciado y estudiante de ingeniería técnica aeronáutica respectivamente los dos primeros e ingeniera en telecomunicaciones Gallardo, los tres aguardaban con emoción en el campus de la UPC en Castelldefels a que el fruto de su trabajo partiera el miércoles hacia Alemania para superar las últimas pruebas. Desde allí, el experimento, de unos 30 kilos de peso y gran resistencia, dotado de una pequeña cámara de video y unos espejos, saldrá a finales de febrero hacia la base de la agencia espacial sueca en Kiruna.

Transcurridos casi nueve meses para acotar el objeto de estudio, redactar el proyecto, desarrollarlo y montarlo, los tres estudiantes convienen que "el reducido tamaño del experimento y el escaso tiempo dispuesto" fueron los principales escollos del proceso. De aquí a unos meses, una vez el artefacto esté de vuelta, los jóvenes analizarán los resultados del experimento, encaminado a echar luz sobre el comportamiento de fluidos bifásicos en el espacio.

El estudio también servirá para mejorar "aplicaciones de depósitos de combustible y de sistemas de control térmico de satélites", en palabras del profesor de la EPSC de la UPC y coordinador del proyecto, Ricard González Cinca. Los estudiantes añaden otros posibles usos: "Aclimatar la Estación Espacial Internacional, mejorar la eficiencia en el combustible de los cohetes o incluso incidir en la medicinas".

Junto al proyecto de la UPC, se enviarán al espacio otros experimentos científicos internacionales que necesitan microgravedad o condiciones extremas del espacio para sus ensayos.

[+] www.elmundo.es

Publicado el 29/01/2009

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